Ofelia Hooper

Ciencia, Panamá

Ofelia Hooper Polo (1900-1981). Socióloga rural emblemática del siglo XX en Panamá, firme promotora del cooperativismo, educadora y escritora.

Nació en Las Minas, pueblo de la provincia de Herrera (República de Panamá), el 13 de noviembre de 1900, y murió el 23 de septiembre de 1981. Fue hija del ingeniero de minas británico Maurice Hooper y de Olimpia Polo Valdés, panameña de la región de Azuero.

Se consagró a la primera enseñanza en su región natal a partir de 1917. Ofició en Ocú, como maestra rural sin grado.

Obtuvo el título de maestra de primera enseñanza en la sección normal del Instituto Nacional hacia 1927. Ese mismo año también se le otorgó allí el bachillerato en Humanidades. Laboró luego en Ocú y Pesé, poblaciones de la provincia de Herrera.

Licenciada en Ciencias Sociales y Económicas por la Universidad de Panamá en 1943, su tesis de licenciatura, dirigida por el economista alemán Richard Behrendt, versó sobre los aspectos de la vida social rural de Panamá. Se publicó en el Boletín del Instituto de Investigaciones Sociales y Económicas de la Universidad de Panamá en 1945.

Durante esa década, Ofelia Hooper Polo dio a conocer varios artículos -en inglés- sobre el campesino panameño, en revistas sociológicas y antropológicas estadounidenses.

A diferencia de otros sociólogos panameños coetáneos, como Demetrio Porras y Georgina Jiménez de López, Ofelia Hooper no profesó en la Universidad de Panamá. Se consagró, más bien, a la práctica de la sociología rural, en carácter de funcionaria del Ministerio de Agricultura, desde la década del cuarenta hasta su jubilación, animando la sección de cooperativas de dicha entidad. En efecto, a partir del Decreto Ley 17, de 22 de septiembre de 1954 -primera ley general de cooperativas-, fue creada la Sección de Educación Cooperativa en ese Ministerio, autorizada para poner en práctica la ley. De esa jefatura quedó encargada la Ofelia Hooper, quien, con pocos recursos, puso en funciones un firme programa sistemático de desarrollo cooperativo de ahorro y crédito, que no ha sido interrumpido desde entonces. Durante ese período surgieron grupos que se transformaron en cooperativas y fue homologada la Cooperativa de Cacao Bocatoreña, que había sido creada en 1952 bajo otra ley. Por tanto, al fomento del cooperativismo dedicó esta notable socióloga sus energías durante varios decenios, en la esfera oficial.

Si bien orientó su vida hacia la sociología rural y el cooperativismo, también participó en proyectos de investigación sociológica, como la pesquisa sobre la clase media en Panamá auspiciada por la Unión Panamericana –hoy OEA-, donde firmó un artículo sobre las especificidades de la mesocracia istmeña, en colaboración con la investigadora Carolyn de Campbell. En ese mismo proyecto, publicado en 1950, figuraría la socióloga Georgina Jiménez de López con un memorable estudio, varias veces reeditado en Panamá.

Paralelamente a sus trabajos sociológicos y a sus actividades de campo, Ofelia Hooper Polo fue cultora de las letras. Fruto de sus inquietudes literarias, editó en 1927 el folleto Primicias. Cultivó tanto la prosa creativa como el verso. De ambos géneros existen muestras en varias antologías de la literatura panameña, como las elaboradas por el crítico Rodrigo Miró Grimaldo. Asimismo se destacó como colaboradora del periódico cultural La Antena (1931), establecido por Octavio Méndez Pereira, y de Frontera (1937), quincenario de izquierda. Sus aportes en esas publicaciones fueron de carácter lírico.

Ofelia Hooper Polo fue, ante todo y desde su temprana juventud, una educadora, además de poeta y prosista, socióloga rural activísima, convencida de las bondades del cooperativismo; funcionaria pública que hizo carrera en el seno del Ministerio de Agricultura, y admirable mujer perteneciente al Panamá de la vigésima centuria.

Fiel al tema del hombre y la mujer del agro panameño, sus aportes intelectuales emblemáticos en este sentido fueron Aspectos de la vida social rural de Panamá (1945), y Semblanza del hombre rural de Panamá (1969). Ambas contribuciones compendian su legado a la sociología rural panameña, como también son nuncios de sus inquietudes los artículos sociológicos sobre el Panamá agrario escritos en inglés, destinados a revistas especializadas de Estados Unidos de América como Human Organization y Rural Sociology, entre otras. En la primera, Ofelia Hooper escribió el artículo Possibilities for improvement among Rural Panamanians, -Vol. 2, pp. 4-10, 1942-1943- y en la segunda, Rural Panama: Its needs and prospects – Vol. 8, 1943. Estos aportes contribuyeron a arrojar luz sobre el Panamá rural en Estados Unidos y el mundo anglosajón. Tanto esas páginas como otras investigaciones suyas fueron de referencia obligada para científicos sociales norteamericanos y de otros países. Así la evocaron John y Mavis Biesanz en su libro The People of Panama, publicado en 1955.

Aspectos de la vida social rural de Panamá consta de nueve capítulos: Condiciones físicas básicas del país, La población, La distribución de la tierra, La economía del campesino, las comunicaciones y los medios de transporte, Relaciones de vecindad y cooperación, Las condiciones de salubridad, La educación rural, y Conclusiones: medios de mejoramiento y avance.

Su Semblanza del hombre rural de Panamá aspira a examinar la vida y el desarrollo del campesino istmeño en varias regiones geográficas, y constituye, en rigor, una de sus últimas publicaciones sobre el tema que constituyó un leit-motiv de su existencia y de sus reflexiones sociológicas.

Su producción literaria, por otra parte, la acercó a la niñez y a la juventud panameñas. Condiscípula de Gonzalo Brenes, escribió la letra de Caballito Moro y Paloma Titibú, canciones que integran el libro de Brenes Tonadas del Trópico Niño.

Pese a su prolongada estadía en el Panamá agrario durante su infancia, su adolescencia y su juventud como maestra rural de primera enseñanza, Ofelia Hooper Polo tuvo la oportunidad de viajar a Estados Unidos de América en su madurez para visitar numerosas cooperativas, sobre todo en el sur y en el suroeste de la Unión Americana, como Nuevo México y Arizona. Esas vivencias le proporcionaron luces para efectuar comparaciones entre las realidades estadounidense y panameña, tal como se trasluce en Aspectos de la vida social rural de Panamá. Asimismo, su sincera, profunda y minuciosa comprensión del Panamá campesino le permitió conocer a fondo y de primera mano los problemas del agro y dotó a las páginas de su trabajo de graduación de suma humanidad y empatía respecto del hombre y la mujer del campo.

Fue notable la voluntad de Ofelia Hooper por transformar las estructuras rurales panameñas y su fe en el mejoramiento de la situación subalterna del campesinado gracias al impulso del movimiento cooperativista, su inquietud emblemática. Por ende, fue una socióloga comprometida con su circunstancia, con su país y con su objeto de estudio. Esta particularidad se reproduce en la vida y la obra de los tres primeros sociólogos tutelares del siglo veinte en Panamá: Demetrio Porras, Ofelia Hooper Polo y Georgina Jiménez de López.

Una sala del Instituto Cooperativo Panameño perpetúa su nombre en la actualidad, y la estructura de la Federación de Cooperativas de Ahorro y Crédito de Panamá (FEDPA) incluye la Fundación Educativa FEDPA “Ofelia Hooper”, concebida para encarar el desarrollo educativo y social del movimiento cooperativo panameño. Además, existe la medalla "Ofelia Hooper" al mérito cooperativo.

 

Bibliografía activa

Primicias, Imprenta Nacional, Panamá, 1927.

Algunos aspectos de la vida social rural de la República de Panamá, s.l., s.e. 1941.

Rural Panama: its needs and prospects. s.l., s.e., 1943.

"Aspectos del movimiento cooperativo de la actualidad"; en Nueva era; revista de orientación educativa y cultural, Año 1, No. 4, abr. 1944, Panamá, Editora Nacional.

"Aspectos de la vida social rural en Panamá", en Boletín del Instituto de Investigaciones Sociales y Económicas, Vol. II. NV 3. Febrero de 1945.Panamá. Pp. 71-315.

Rivera Z., Juan, Ofelia Hooper, Thomas F. Corcorán: Censo agro-pecuario del distrito de Penonomé, diciembre 1943. Panamá, 1945.

"Recordando a Tagore". en Revista Lotería, Año 11, no. 138, Panamá, nov. 1952.

Hooper, Ofelia y Gonzalo Brenes: "Tonada de la paloma titibúa"; en Centroamericana: revista cutural del Istmo. Vol. 2, No. 7, México, ene-mar. 1956.

Semblanza del hombre rural de Panamá. s.l., s.e. 1970.

Bibliografía pasiva

Araúz Monfante, Celestino Andrés: Panamá bajo el imperio del panameñismo y la II Guerra Mundial. Panamá: nuestra historia (1501-2003), Editora Panamá América, Panamá, 2003.

Figueroa Navarro, Alfredo: El desarrollo de las ciencias sociales en Panamá, Volumen 5 de la Biblioteca de la cultura panameña, Universidad de Panamá, Panamá, 1983.

Miró Grimaldo, Rodrigo: "Las mujeres en las letras del Istmo"/Carlos Chuez; en Revista Lotería no. 296-295, Panamá, nov-dic. 1980.

____________________________: Itinerario de la poesía en Panamá, Biblioteca de la Nacionalidad. Autoridad del Canal de Panamá, Panamá, 1999.